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腸内細菌研究者がお届けする『腸』役立つ健康メソッド

精神的ストレスは腸内環境を悪化させる

精神的ストレスは腸内環境を悪化させる

大切な会議や試験、スポーツの試合がある日の朝などに、便秘や下痢になった経験はないでしょうか? このような心理的ストレスのかかる状況下では、便通異常が起こることがしばしばあります。

 

これは、脳が受けたストレスが腸に影響しているためです。そのため腸内環境が悪化し、便通異常が生じるのです。

 

現代社会はストレス社会とも呼ばれています。ストレスを軽減するのは難しいかもしれませんが、腸内環境を意識した食生活を普段から心がけることにより、便通異常を予防することは可能です。これは、ストレス社会を生き抜く上でも大事な生活の知恵となります。

 

そこで今回は、ストレスと腸内環境との関係について述べていきます。

 

ストレスによってお腹の調子が悪くなる

ここではストレスによってお腹の調子が悪くなることを示した例をいくつか紹介したいと思います。

 

まずは、天下統一して江戸幕府を開いた徳川家康の話です。家康は極度のストレスが原因で脱糞してしまったことがあります。

 

1572年「三方ヶ原の戦い」で、織田信長と徳川家康の連合軍は、武田信玄軍と戦いました。この戦いでは、武田信玄の圧倒的な武力が勝りました。そして、わずか2時間で決着がつき、甚大な被害を受けた家康は敗走することとなります。

 

家康は命からがら浜松城に逃げ帰りました。この敗戦は、家康にとって人生最大の危機とも言われています。そして、極度のストレスに見舞われた家康は、敗走中に脱糞してしまいます。そのことを家臣から指摘された際には、「これは味噌だ!」と言い放ったという逸話まで残されています。

 

このように、家康ほどの人物でも、極度のストレスによって、脱糞するほどお腹の調子を崩したのです。

 

これは少々極端な例ですが、他にも宇宙飛行士の腸内環境を調査した例があります。

 

1970年代の調査になりますが、NASA(米国航空宇宙局)が宇宙飛行士の腸内環境を調べました。そして、長時間の精神的ストレスが生じる宇宙飛行訓練により、悪玉菌であるバクテロイデス・ユニフォルミス(Bacteroides uniformis)が増加し、善玉菌であるルミノコッカス属細菌が減少することが確認されました。

 

ロシアの宇宙飛行士においても同様の調査が行われました。やはり、乳酸菌やビフィズス菌などの善玉菌が減少し、大腸菌やクロストリジウム属細菌といった悪玉菌が増加しました。

 

このように、ストレスがかかると腸内環境は悪化するのです。そして、このことは、多くのサラリーマンを悩ませている過敏性腸症候群という病気と深い関係があります。

 

過敏性腸症候群とは、検査では身体的異常が見つからないにも関わらず、腹痛、下痢、便秘といった症状が続く病気です。ストレスや不安などの精神的な負担が原因であることから、現代病と呼ばれています。実際、消化器内科を訪れる患者のうち、最も多い症例がこの過敏性腸症候群だと言われています。

 

では、なぜストレスが腸内環境に影響を与えるのかについて、以下に解説していきます。

 

脳が腸の働きを制御している

脳と腸は密接に関係しています。具体的には、自律神経やホルモンを介して、脳と腸はやり取りをしています。これを脳腸相関と言います。

 

※ 自律神経:体の調子を自動的に調節してくれる神経のこと。例えば、「汗をかく」「胃液が分泌される」といった体の反応は、人が意識して行っていることではなく、自律神経の働きにより自動的に行われています。

 

自律神経には副交感神経と交感神経という二つの神経があります。そのうち、副交感神経は消化吸収を促進する働きをしています。そのため、腸のぜん動運動(食べた物を消化吸収しながら移動させる収縮運動)を活発化し、場合によっては下痢を引き起こします。

 

一方、交感神経は逆の役割を担っています。そのため、ぜん動運動を抑制して便秘を引き起こします。

 

自律神経は精神的なストレスなどが原因で、正常に働かなくなることがあります。そのため、過度なストレスがかかると、腸のぜん動運動や腸液の分泌機能がうまく働かず、便通異常を生じることがあるのです。

 

このように、腸は脳からの司令を受けて、腸管運動を制御しています。実際、腸には他の臓器と比べて多くの神経細胞が集まっています。このため、腸は「第二の脳」とも呼ばれています。

 

現代社会では、ストレスは切っても切り離せないものです。また一般的に、ストレスを減らすことが大事とされていますが、完全になくすことはできません。そのため、ストレス環境の中で、腸内環境を悪化させないためにも、普段の食生活でお腹の中を整えておくことが重要です。

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